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Commençons par fixer des unités permettant de mesurer la quantité d’information. Nous utiliserons la taille de la représentation binaire de l’information comme mesure:

Définition :

Chaque chiffre (0 ou 1) d’une représentation binaire est appelé bit (contraction de l’anglais binary digit, ou chiffre binaire). Une séquence de 8 bits est appelée un octet (ou byte en anglais).

\(\square\)

Les symboles associés à ces unités sont les suivants (SCC14.3 - Unit Symbols Subcommittee 2004):

Unité Symbole
bit b
octet o
byte B

Nous mesurerons donc l’information en terme de bits ou d’octets (bytes). Naturellement, les quantités d’information manipulées usuellement s’expriment en milliers, millions,… d’octets, il faut donc fixer des noms pour ces unités. Les préfixes officiellement reconnus par l’industrie (“Quantities and Units – Part 13: Information Science and Technology” 2008) sont similaires aux kilo-, méga-,… du système SI. Ces préfixes ne se réfèrent pas à des puissances de 10 comme dans le système SI mais à des puissances de 2:

Nom Abréviation Quantité
kibioctet kio \(2^{10}=1024\approx 10^3\)
mébioctet Mio \(2^{20}=1\ 048\ 576\approx 10^6\)
gibioctet Gio \(2^{30}=1\ 073\ 741\ 824\approx 10^9\)
tebioctet Tio \(2^{40}=1 099\ 511\ 627\ 776\approx 10^{12}\)

La définition de ces préfixes est relativement récente (elle date du début des années 2000). En pratique, on est souvent confronté à al’utilisation des préfixes traditionnels kilo-, méga-, tera-, etc du système SI, qui sont, pour rappel:

Nom Abréviation Quantité
kilooctet ko \(10^3\) octets
mégaoctet Mo \(10^6\) octets
gigaoctet Go \(10^9\) octets
teraoctet To \(10^{12}\) octets

On voit donc qu’un mégaoctet est un petit peu plus petit qu’un mébioctet…Force est de reconnaître qu’une certaine confusion règne ! Cette confusion a d’ailleurs donné lieu à des procès retentissants, notamment aux États-Unis, où des consommateurs ont entamé une class action contre plusieurs fabricants de disques durs et mémoires, les accusant de tromperie sur la capacité de stockage des produits1.

“Quantities and Units – Part 13: Information Science and Technology.” 2008. International Organization for Standardization. https://www.iso.org/standard/31898.html.

SCC14.3 - Unit Symbols Subcommittee. 2004. “IEEE Standard Letter Symbols for Units of Measurement (SI Customary Inch-Pound Units, and Certain Other Units).” 260.1-2004. IEEE. https://standards.ieee.org/standard/260_1-2004.html.